Astronomía

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La ciencia que trata con el «origen», evolución, composición, distancia y movimiento de todos los cuerpos dispersos en el universo. Gran parte de los primeros conocimientos de los cuerpos celestes a menudo se acreditan a los babilonios. Para los antiguos griegos la Astronomía es esencialmente un sistema para predecir las posiciones de los cuerpos celestes. En el período clásico el interés se limita a las observaciones del solsticio y equinoccio y de las constelaciones de estrellas, para fines prácticos de la navegación y el establecimiento de un calendario. El astrónomo ateniense Metón correlaciona el año lunar con el año solar en un ciclo de 19 años, pero su sistema no es incorporado al calendario ateniense. En el siglo V (antes de nuestra era) se sabe que la Tierra es una esfera y que la Luna recibe su luz del Sol, y Anaxágoras entiende los principios de los eclipses. No hasta el siglo IV podemos estar seguros de que los griegos identificaran los cinco planetas conocidos en el mundo antiguo, Venus, Mercurio, Marte, Júpiter y Saturno. En ese siglo cristaliza la imagen del «Cosmos» aceptada por Aristóteles, y de forma definitiva en el siglo II (después de nuestra era) por Claudio Ptolomeo, que fue capaz de calcular la posición de todos los astros conocidos en un determinado momento, predecir los eclipses, y la aparición y desaparición de los planetas y las estrellas fijas. En el centro del cosmos está la Tierra, un globo suspendido en el espacio, rodeado por un sistema de depósitos esféricos concéntricos que giran a velocidades diferentes; sobre los distintos ejes están la Luna, el Sol y los planetas, y en la esfera ultraperiférica las estrellas fijas, que se componen del elemento más raros de todos, el «Éter». Ptolomeo dio a este punto de vista del cosmos su forma canónica en Almagesto, y su obra se mantuvo sin excepción en todos los pequeños detalles en el «pensamiento» astronómico de más de 1.300 años. En el siglo XVI, Copérnico asigna la posición «central» al Sol, inaugurando la era de la astronomía moderna.

La Luna encima de Andrómeda
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La Luna encima de Andrómeda

El siglo XVII vio varios acontecimientos: el descubrimiento de Kepler de los principios del movimiento planetario, la aplicación de Galileo del telescopio para la observación astronómica, Isaac Newton y la formulación de las leyes del movimiento y la gravitación. En el siglo XIX, la espectroscopia y la fotografía permiten el estudio de las propiedades físicas de los planetas, estrellas y nebulosas, que conduce al desarrollo de la astrofísica. En 1927 Edwin Hubble descubre que el universo está en expansión. En 1937 se construye el primer radiotelescopio. El primer satélite artificial, el Spútnik, es lanzado en 1957, inaugurando la era de la exploración espacial; las naves espaciales que pueden escapar de la fuerza gravitatoria de la Tierra y el retorno de datos sobre el sistema solar se inician a partir de 1959.

Véanse también Halton Arp, Big Bang, Tycho Brahe, Jordán Bruno, Eudoxo de Cnido, Cosmología, Hipatia, Juan Enrique Lambert, Tales de Mileto, Nicolás de Oresme, o Aristarco de Samos.

enciclopedista

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